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Grandes científicos (I)


Jorge Juan y Santacilia, uno de los científicos valencianos más importantes de todos los tiempos

Jorge Juan y Santacilia (n. Novelda, 1713; m. Madrid, 1773) es uno de los científicos valencianos más importantes de todos los tiempos. Destacó en náutica, mecánica, astronomía, geografía y cartografía. Jorge Juan fue miembro de la Royal Society de Londres, de la Real Academia de Ciencias de Berlín,  correspondiente de la de París y consiliario de la de San Fernando. Su actividad y su obra contribuyeron de manera muy destacada al importante desarrollo científico en la España del siglo XVIII.

Jorge Juan y Santacilia

Jorge Juan era hijo de Bernardo Juan y Canicia y Violante Santacilia. Realizó sus primeros estudios en el Colegio de la Compañía de Jesús de Orihuela y en Zaragoza, ingresó en la Orden de malta y en 1729,  obtenida la carta-orden de guardia-marina, se dirigió a Cádiz para ingresar en su Academia. A  finales de 1734, fue designado por Felipe V, junto con Antonio de Ulloa, para formar parte de la famosa expedición al Virreinato del Perú organizada por la Academie des Sciences de París,  para medir un arco de meridiano terrestre y contrastar las  diversas teorías propuestas acerca de la forma de la Tierra.

Ascendidos a tenientes de navío, Jorge Juan y Antonio Ulloa embarcaron para América llegando en  julio de 1735 a Cartagena de Indias, donde debían reunirse con los científicos franceses.  Esta expedición, que duró nueve años y confirmó, junto con la de Maupertuis a la Laponia, las teorías de Newton, ha sido calificada como una de las más difíciles de todos los tiempos. Los trabajos desarrollados supusieron una prodigiosa puesta a punto de todos los métodos y recursos prácticos de la astronomía y la geografía del momento, además de las contribuciones a la historia natural.

La notable actividad desarrollada por Jorge Juan en la expedición al virreinato del Perú fue el primer y brillante capítulo de una intensa vida dedicada a la ciencia, a su promoción en España y al servicio del del estado borbónico como técnico, como militar y como diplomático. Finalizados los trabajos en América, Jorge Juan reemprendió, en 1744,  el viaje a España, pasando antes por París donde fue elegido  miembro de la Academie des Sciences. Ya en  España publicó en 1746 las Observaciones astronómicas y phísicas hechas de  Orden de S. Mag. en los reynos del Perú junto con la Relación histórica del viage redactada por  Antonio Ulloa.

Marqués de Ensenada

Retrato del marqués de la Ensenada, por Jacopo Amigoni, c. 1750, Museo del Prado.

El atraso en la construcción naval en España y la falta de personal idóneo movió al marqués de la  Ensenada a que Jorge Juan fuese a Inglaterra para adquirir información y captar algunos  constructores, ingenieros y maestros. En Inglaterra realizó diversos informes, adquirió instrumentos y  contrató a varios de entre los mejores constructores de buques ingleses. De regreso a España, organizó el plan general del “arreglo de la  Construcción de los Navíos y demás Fábricas de este ramo, igualmente que el Proyecto de dirección  de los Arsenales y sus obras.” Realizó asimismo otros servicios técnicos y, ascendido a capitán de  navío, obtuvo la jefatura de la Academia de Guardias marinas de Cádiz, tomando posesión de la  misma en 1752. En Cádiz Jorge Juan organizó una Asamblea amistosa literaria y proyectó una Real Sociedad de Ciencias en Madrid con el apoyo del marqués de la Ensenada. El proyecto se vino abajo con la caída de Ensenada. Además, en Cádiz, Jorge Juan organizó un observatorio astronómico y se dedicó al estudio  teórico-experimental de la construcción naval y maniobra de los navíos, haciendo ensayos en la bahía  gaditana con modelos construidos ex profeso. Asimismo, publicó un Compendio de navegación para poner al día las enseñanza en la Academia de guardias marinas.

 

En 1766 fijó de nuevo su residencia en la Corte. En noviembre de este mismo año fue nombrado embajador en la Corte de Marruecos. De nuevo en Madrid, en 1770, se le encomendó la organización y preparación de los planes de estudio del Real Seminario de Nobles, cuya dirección desempeñó,  sugiriéndole al rey Carlos III la erección de un observatorio astronómico en Madrid, idea que, aunque  fue bien acogida por el monarca, no llegó a materializarse hasta muchos después.

La obra más madura e importante de Jorge Juan como científico es elExamen marítimo, un tratado de  mecánica aplicada a la navegación que tuvo amplia difusión europea como uno de los mejores libros publicados sobre el tema. Jorge Juan fue miembro de la Royal Society de Londres, de la Real Academia de Ciencias de Berlín, correspondiente de la de París y consiliario de la de San Fernando.


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